Tratamiento contra el cáncer: qué son las nanocápsulas, la nueva frontera de la lucha contra la enfermedad

Gracias a las nanocápsulas, el tratamiento médico podría eliminar el uso de la quimioterapia en los cánceres de mama agresivos

Afortunadamente, y gracias a los avances médicos, cada vez se reduce más la tasa de mortalidad del cáncer . Sin embargo, tanto el diagnóstico como los tratamientos actuales llevan asociados numerosos efectos secundarios como pérdida de peso y apetito, caída del pelo, insomnio, cansancio, etc.

Consecuencias preocupantes porque empeoran considerablemente la calidad de vida de los pacientes hasta el punto de poner en riesgo su salud. As√≠ las cosas, la ciencia se enfrenta a un importante desaf√≠o: ¬Ņhabr√≠a alg√ļn modo de detectar el c√°ncer de manera m√°s temprana y con t√©cnicas m√°s sencillas?

Caballos de Troya contra el c√°ncer

Investigadores del grupo de Paula T. Hammond en el MIT de Estados Unidos desarrollaron recientemente unas c√°psulas en la escala nanom√©trica (nanoc√°psulas) que permitir√≠an simult√°neamente detectar el c√°ncer con un simple an√°lisis de orina y combatirlo a modo de “caballo de Troya”. Esto es, penetrando en las c√©lulas malignas y liberando toda su carga terap√©utica en el interior de las mismas.

En los tratamientos tradicionales del c√°ncer (por ejemplo, la quimioterapia ) el agente terap√©utico se distribuye a lo largo de todo el organismo, atacando indistintamente a c√©lulas sanas y c√©lulas malignas. Pero, ¬Ņqu√© culpa tienen las c√©lulas sanas? ¬ŅNo hay ning√ļn modo de atacar exclusivamente a las cancer√≠genas? La nanotecnolog√≠a puede darnos la soluci√≥n.

Las nanocápsulas tienen una tendencia natural para acumularse en las áreas tumorales gracias a un efecto conocido como EPR (Permeabilidad y retención mejoradas, por sus siglas en inglés). Las células cancerígenas crecen rápido y son muy activas, por lo que tienen que fabricar apresuradamente vasos sanguíneos para asegurarse un suministro de oxígeno y nutrientes. Al igual que un edificio construido de forma precoz, estos vasos sanguíneos tienen imperfecciones en su estructura. Las nanocápsulas que viajan por el torrente sanguíneo aprovechan estas imperfecciones para introducirse y acumularse en el tumor.

Adem√°s, para conseguir una acumulaci√≥n todav√≠a mejor, es posible modificar la superficie de estas nanoc√°psulas con diferentes mol√©culas. Estas mol√©culas act√ļan como peque√Īos sensores que se unen espec√≠ficamente a c√©lulas tumorales. Igual que si se tratara de las piezas de un rompecabezas. De este modo, se consigue liberar el agente terap√©utico √ļnicamente en el entorno de c√©lulas malignas, sin afectar a las c√©lulas sanas.

Las nanoc√°psulas tienen una tendencia natural para acumularse en las √°reas tumorales gracias a un efecto conocido como EPR (Enhanced Permeability and Retention)

Detectando tumores en la orina

Poder detectar el cáncer con un simple análisis de orina, evitando técnicas más invasivas o caras como la biopsia o las resonancias magnéticas, parece una realidad cada vez más cercana gracias a los recientes avances científicos.

El ambiente en el que crecen las c√©lulas cancer√≠genas es totalmente diferente al encontrado en las regiones de tejido sano. √Čste se caracteriza por bajos valores de pH (entorno √°cido) y altos niveles de unas prote√≠nas conocidas como metaloproteasas, que ayudan al crecimiento y propagaci√≥n del tumor. Las nanoc√°psulas desarrolladas en el grupo de Paula T. Hammond llevan incrustada en su superficie una mol√©cula que puede ser detectada en la orina. Lo realmente interesante es que la uni√≥n entre dicha mol√©cula y la superficie de la c√°psula es inteligente, de tal modo que √©sta se rompe √ļnicamente en presencia de altos niveles de metaloproteasas, liberando la mol√©cula de la c√°psula y detect√°ndose as√≠ en la orina.

En pruebas con ratones que presentaban tres tipos de cánceres (de páncreas, colorrectal y de ovario), los niveles de esta molécula fueron más altos en la orina de aquellos animales que sufrían cáncer. Objetivo conseguido: las nanocápsulas tienen poder de diagnóstico .

Los expertos se preguntan si habr√≠a alg√ļn modo de detectar el c√°ncer de manera m√°s temprana y con t√©cnicas m√°s sencillas
Los expertos se preguntan si habr√≠a alg√ļn modo de detectar el c√°ncer de manera m√°s temprana y con t√©cnicas m√°s sencillas

Silenciando las células cancerígenas

Lo que hace que las células cancerígenas se descontrolen es que están genéticamente mal programadas. Presentan genes alterados que provocan la proliferación y el crecimiento incontrolado de las células, generando lo que todos conocemos como tumor. Los avances en genética permiten hoy en día atenuar la expresión de dichos genes mediante unas moléculas conocidas como siRNA (ARN de silenciamiento), consiguiendo así detener el cáncer.

Sin embargo, para que el tratamiento sea efectivo, estas moléculas de siRNA deben ser liberadas en el interior de la célula cancerígena. La membrana exterior de las nanocápsulas desarrolladas por el grupo de Paula T. Hammond está compuesta por moléculas de siRNA.

De este modo, y aprovechando su capacidad para acumularse en el tejido cancerígeno y penetrar en células malignas, se consiguió liberar este siRNA en las zonas tumorales y silenciar un gen modelo en ratones que presentaban tres cánceres diferentes (páncreas, colorrectal y ovario).

A pesar de tratarse de un trabajo preliminar en animales y con un solo gen modelo, la innovadora estrategia podría abrir nuevas puertas hacía terapias de diagnóstico que incluyen, a su vez, un tratamiento específico para cada cáncer.

En definitiva, la batalla contra el c√°ncer contin√ļa. Lo que parece indiscutible es que, para seguir avanzando hacia terapias m√°s efectivas y diagn√≥sticos m√°s tempranos, es fundamental aunar el conocimiento y esfuerzo de expertos de diferentes disciplinas cient√≠ficas y tecnol√≥gicas.

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