Qu√© son las “l√°grimas de sirena”, la mayor fuente de contaminaci√≥n pl√°stica de los oc√©anos

El mote de “l√°grimas de sirena” es apropiado cuando consideramos su da√Īo potencial para la vida marina Fuente: Archivo – Cr√©dito: Getty Images

La industria del pl√°stico utiliza unas peque√Īas bolitas como materia prima para crear desde botellas de agua hasta televisores. Pero antes de ser fundidos y moldeados millones de estos gr√°nulos de pl√°stico terminan en los oc√©anos, donde son una amenaza para la vida marina.

“L√°grimas de sirena” puede sonar adorable, pero en verdad son una enorme amenaza para el medioambiente marino. Tambi√©n conocidos como “nurdles” en ingl√©s, estas peque√Īas bolitas son materia prima en la industria del pl√°stico.

En lugar de convertirse en artículos para el hogar, muchos de estos gránulos de plástico terminan en el océano, donde van capturando toxinas y siendo consumidos por la fauna marina.

No son tan adorables ahora, ¬Ņverdad? Los nurdles son los ladrillos con los que se construyen la mayor√≠a de art√≠culos de pl√°stico, desde botellas de agua hasta televisores.

Estas bolitas -que normalmente miden entre 1 y 5 mm- son un tipo de micropl√°stico creado as√≠ de peque√Īo a prop√≥sito, tal como sucede con las microperlas usadas en productos cosm√©ticos.

Los nurdles son los ladrillos con los que se construyen la mayoría de artículos de plástico, desde botellas de agua hasta televisores

Es decir, son distintos a los micropl√°sticos que se desprenden en los oc√©anos de aquellos residuos pl√°sticos m√°s grandes. El tama√Īo de los nurdles los hace f√°ciles de transportar como materia prima, que luego las f√°bricas funden y moldean en todo tipo de productos pl√°sticos.

Desafortunadamente, la mala gesti√≥n de estos peque√Īos gr√°nulos durante el transporte y procesamiento hace que miles de millones se liberen involuntariamente en los r√≠os y oc√©anos a trav√©s de tuber√≠as de efluentes, que se vuelen de los contenedores o se expandan por medio de derrames industriales.

Un océano de lágrimas de sirena

El mote de “l√°grimas de sirena” es apropiado cuando consideramos su da√Īo potencial para la vida marina.

Solo en Reino Unido se liberan hasta 53 mil millones de nurdles anuales, la misma cantidad que se necesitaría para hacer 88 millones de botellas de plástico. Fuente: LA NACION

Su tama√Īo peque√Īo, su forma redonda y su variedad de colores los convierten en alimentos atractivos, que se confunden f√°cilmente con huevos de peces y presas peque√Īas. Este “alimento” tiene un problema adicional: incluye sustancias qu√≠micas nocivas.

El hecho de que los nurdles tengan una gran √°rea de superficie en relaci√≥n a su tama√Īo y est√©n compuestos de pol√≠meros permiten que los contaminantes org√°nicos persistentes (COP) en el agua de mar se acumulen en sus exteriores.

Estas toxinas luego se transfieren a los tejidos de los organismos que los comen. El problema est√° descrito en el propio nombre: los COP son “persistentes”, lo que significa que no desaparecen f√°cilmente y pueden permanecer en la superficie de los nurdles durante a√Īos.

Su tama√Īo peque√Īo, su forma redonda y su variedad de colores los convierten en alimentos atractivos, que se confunden f√°cilmente con huevos de peces y presas peque√Īas. Este “alimento” tiene un problema adicional: incluye sustancias qu√≠micas nocivas

También pueden ser colonizados por microbios que son peligrosos para los seres humanos.

Un estudio que investig√≥ los nurdles en cinco playas habilitadas para ba√Īos en East Lothian, Escocia, encontr√≥ que todas ten√≠an estas bolitas y que las mismas estaban cubiertas con E. coli, la bacteria responsable de la intoxicaci√≥n alimentaria.

Los nurdles pueden ser tan nocivos que se aconseja a las personas que limpian playas o a los que los manipulan en estudios científicos que no los toquen sin protección, lo que hace que tomar sol en muchas playas se convierta en una idea poco atractiva.

Su color y forma los hace ver como alimentos atractivos para la fauna marina.
Su color y forma los hace ver como alimentos atractivos para la fauna marina. Fuente: LA NACION

Pero ¬Ņcu√°ntos nurdles hay en los oc√©anos y en las costas? Se estima que solo en Reino Unido la industria del pl√°stico libera hasta 53.000 millones de nurdles anuales. Esa es la misma cantidad que se necesitar√≠a para hacer 88 millones de botellas de pl√°stico.

Entonces ¬Ņpor qu√© los nurdles rara vez se discuten en el debate sobre la contaminaci√≥n pl√°stica?

Cacería de nurdles

Afortunadamente, hay organizaciones que crean conciencia sobre las nurdles y su prevalencia en la contaminación marina.

Por ejemplo, la iniciativa Gran Cacería Global de Nurdles iniciada por Fidra (una organización benéfica con sede en Escocia que aborda problemas ambientales) y la Sociedad de Conservación Marina de Reino Unido alientan a las personas a convertirse en científicos ciudadanos y recopilar datos sobre qué tan comunes son estas bolitas en las playas de todo el mundo.

Se estima que solo en Reino Unido la industria del plástico libera hasta 53.000 millones de nurdles anuales. Esa es la misma cantidad que se necesitaría para hacer 88 millones de botellas de plástico

La recopilación de datos ayuda a identificar a las principales fuentes de contaminación, lo que luego puede utilizarse para mejorar la gestión del problema.

Y como hay tantos nurdles presentes en el medio ambiente, se necesita de un ej√©rcito de personas para recopilar informaci√≥n sobre ellos. La caza tiene lugar durante diez d√≠as en febrero de cada a√Īo.

Los científicos ciudadanos registran sus hallazgos en un mapa global que muestra el alcance de la contaminación en todo el mundo y cómo ha cambiado con el tiempo.

Desde 2012, el n√ļmero de playas alcanzadas ha llegado a 1.610 en 18 pa√≠ses de los seis continentes, con m√°s de 60 organizaciones involucradas.

Se necesita de un ejército de personas para recopilar información sobre los nurdles debido a su masiva y extendida presencia.
Se necesita de un ejército de personas para recopilar información sobre los nurdles debido a su masiva y extendida presencia. Fuente: LA NACION

Este a√Īo, el Grupo de Investigaci√≥n de Fibras Micropl√°sticas y Forenses de la Universidad de Staffordshire, Reino Unido, particip√≥ en los esfuerzos para estimar la concentraci√≥n de nurdles en la playa de Hightown en Liverpool, Inglaterra.

Se encontraron un promedio de 139,8 nurdles por metro cuadrado. Eso es alrededor de 140.000 a lo largo de 1 km de línea costera.

Consejos √ļtiles para colaborar como cient√≠fico ciudadano

Echa un vistazo a alguna guía online de identificación de nurdles para no confundir una bola de poliestireno, un balín o un fósil antiguo con un nurdle.

Aseg√ļrate de revisar las algas y otros desechos marinos cuando est√©s en la playa, ya que act√ļan como redes.

Una vez que hayas recopilado datos, no olvides enviar tus hallazgos a alguna organización para que puedan usarse para combatir el problema de la contaminación.

Y si no vives cerca de la costa oceánica, no te preocupes, ya que se han encontrado nurdles en la mayoría de los medioambientes, incluidos ríos, lagos e incluso lejos del del agua.

Hasta los hemos encontrado en el suelo del campus de nuestra universidad. Así que a cazar, pero sin olvidar los guantes.

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  • Claire Gwinnett es profesora en ciencias forenses y del crimen de la Universidad de Staffordshire, Reino Unido.
  • El art√≠culo fue originalmente publicado por el sitio The Conversation y reproducido bajo una licencia Creative Commons.

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