Qué se sabe de misterioso X-37B, el avión que acaba de romper el récord de más días en vuelo alrededor de la Tierra

El X-37B ha cumplido cinco misiones, cada una más larga que la anterior Crédito: Departamento de Defensa de EE.UU

Se trata de una peque√Īa nave espacial que ya cumple m√°s de 718 d√≠as en √≥rbita en una misi√≥n que la Fuerza A√©rea de Estados Unidos mantiene clasificada.

No es una aeronave muy grande, utiliza energ√≠a solar y no est√° tripulada, pero acaba de romper el r√©cord de m√°s d√≠as consecutivos de vuelo alrededor de la Tierra… y sigue en el aire.

Es el X-37B, un misterioso avión espacial de la Fuerza Aérea de Estados Unidos-construido por la empresa Boeing- cuyas misiones militares son clasificadas.

El lunes 26 de agosto a las 6:43 AM (hora del este de EE.UU.), el avión robótico sobrepasó el antiguo registro de 717 días, 20 horas y 42 minutos establecido por la misión anterior, conocida como Vehículo de Prueba Orbital 4 (OTV-4, por sus siglas en inglés).

Es cierto que hay varios objetos que llevan mucho más tiempo orbitando la tierra, como satélites geoestacionarios de comunicación, pero estos no están literalmente en vuelo ni pueden aterrizar.

El X-37B se parece mucho en su forma a los transbordadores espaciales de la NASA, solo que es mucho m√°s peque√Īo. Mide 8,8 metros de largo, 2,9 metros de alto, tiene una envergadura de alas de 4,6 metros y una bodega de carga del tama√Īo del de una camioneta.

Al igual que un transbordador, es lanzado verticalmente a bordo de un cohete -el SpaceX Falcon 9Рpero aterriza como un avión sobre una pista aérea.

Al igual que un transbordador espacial, el X-37B despega verticalmente, dentro de una cápsula impulsada por un cohete Crédito: Departamento de Defensa de EE.UU

Programa secreto

El avi√≥n espacial forma parte de un programa de la Fuerza √Ā√©rea que ya ha lanzado otros veh√≠culos de prueba. La actual misi√≥n se llama OTV-5 y comenz√≥ el 7 de septiembre de 2017.

Como se trata de un programa secreto, no se sabe con claridad qué tareas cumple en este momento o qué se logró en los anteriores vuelos.

El X-37B se parece mucho en su forma a los transbordadores espaciales de la NASA, solo que es mucho m√°s peque√Īo

Sin embargo, funcionarios de la Fuerza A√©rea explicaron en un comunicado que los objetivos primordiales del X-37B son dos: “Las tecnolog√≠as de naves espaciales reutilizables para el futuro de Estados Unidos en el espacio y la realizaci√≥n de experimentos que se puedan repetir y examinar en la Tierra”.

Entre las tecnolog√≠as que se est√°n poniendo a prueba se incluyen sistemas avanzados de direcci√≥n, navegaci√≥n y control, sistemas de protecci√≥n t√©rmica, estructuras y empaques resistentes al calor y de avi√≥nica, contin√ļa el comunicado.

También están estudiando sistemas de vuelo electromecánico ligero, sistemas avanzados de propulsión y autonomía de vuelo orbital, reingreso y aterrizaje.

El avión está equipado con tecnología avanzada que podría apuntar a objetivos de espionaje
El avión está equipado con tecnología avanzada que podría apuntar a objetivos de espionaje Crédito: Departamento de Defensa de EE.UU

¬ŅAvi√≥n esp√≠a?

Pero las pruebas parecen estar concentrándose en extender la resistencia y duración del X-37B ya que cada una de las misiones ha sido más larga que la anterior.

El primer vuelo, el OTV-1, que despegó en abril de 2010, estuvo 224 días en el espacio. El actual ya va para 719 y es posible que permanezca varios meses más en el aire.

Esa tendencia ha llevado a los expertos a preguntarse para qué necesita la fuerza aérea tener una nave volando durante tanto tiempo.

Seg√ļn la publicaci√≥n online Daily Beast, fuentes cercanas al proyecto indicaron que el X-37B est√° dise√Īado para llevar a bordo sensores experimentales, como c√°maras de alta tecnolog√≠a y radares de mapeo terrestre.

La idea, afirma la publicación, es que el complejo de sensores especializado pueda ser reprogramado para cada misión.

Además, la nave robótica puede maniobrar mucho más libremente en el espacio, cambiar de órbita y ser reabastecida de combustible en tierra para misiones futuras.

Esa habilidad de reprogramación, maniobrabilidad y reutilización convierten al X-37B en una opción mucho más barata y flexible que un satélite.

El peque√Īo avi√≥n espacial es mucho m√°s econ√≥mico que un sat√©lite
El peque√Īo avi√≥n espacial es mucho m√°s econ√≥mico que un sat√©lite Cr√©dito: Departamento de Defensa de EE.UU

Los satélites pueden costar miles de millones de dólares, sus objetivos son definidos y sus misiones finitas. Si sus sistemas fallan, es costoso y complicado repararlos en el espacio y, una vez se les acaba el combustible, pueden salirse de su órbita y quemarse en la atmósfera.

Brian Weeden, un exoficial del Comando Espacial de la Fuerza A√©rea de EE.UU., fue citado en el Daily Beast en 2017 diciendo que el programa es “primordialmente una plataforma de ISR (las siglas en ingl√©s de inteligencia, vigilancia y reconocimiento)” y que la √≥rbita del avi√≥n espacial coincide con “con una misi√≥n ISR de detecci√≥n remota”.

Ciertamente la órbita que sigue el X-37B -sobre Corea del Norte, Iráwn, Pakistán, Afganistán y China- podría ser indicativa de los supuestos objetivos de la misión.

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