Qu√© es el “polvo de arvejas” y por qu√© los gigantes de la alimentaci√≥n invierten millones de d√≥lares en este negocio

Cada vez m√°s empresas fabrican “carne” a base de vegetales. Los guisantes son una opci√≥n para esas compa√Ī√≠as Cr√©dito: BBC Mundo

Cuando Tyler Lorenzen comenz√≥ a vender prote√≠nas en polvo derivadas de arvejas (guisantes o ch√≠charos), cosech√≥ algunas “miradas extra√Īas”.

Como exatleta profesional, jug√≥ en los New Orleans Saints de la Liga Nacional de F√ļtbol Americano (NFL) hasta 2011, sabe mucho sobre nutrici√≥n y cree en la prote√≠na de guisante, pero tuvo problemas para convencer a otros sobre sus beneficios en un principio.

En 2013 estaba trabajando para el negocio de su familia, Puris, con sede en Minneapolis, Minnesota, y acababa de desarrollar su propia proteína de arvejas.

Pero cuando trat√≥ de venderla, los clientes dudaron: “¬ŅQu√© est√°n haciendo? ¬ŅProte√≠na de guisantes? Ni siquiera sab√≠a que los guisantes ten√≠an prote√≠nas”, le dec√≠an.

La empresa también tuvo que luchar contra los recuerdos de la gente durante su infancia cuando los obligaban a comer arvejas, lo que para muchos se trata de un producto poco atractivo.

“Los recuerdos de la mayor√≠a de las personas cuando com√≠an guisantes no son de algo delicioso”, dice.

Quizás el productor más conocido sea Beyond Meat, que fabrica productos cárnicos a base de plantas Crédito: BBC Mundo

Pero el momento en que la empresa eligió para producir proteína de arvejas resultó ser bueno. Los consumidores conscientes de la salud buscaban alternativas a los lácteos y a la soja.

Y con el paso de los a√Īos, se ha convertido en un boom.

Desde hamburguesas sin carne hasta queso sin l√°cteos, se puede encontrar prote√≠nas de arvejas en todo tipo de alimentos, incluso puedes beber “leche” de guisantes.

Cambios de tendencias

Durante décadas, los granos de soya fueron el principal suministro de proteína a base de plantas, pero desde el cambio de milenio, el producto cayó en desgracia.

Algunas personas son alérgicas a la soja, y otras, particularmente en Europa, se desanimaron por el hecho de que la proteína de soja a menudo deriva de cultivos genéticamente modificados.

También está el caso del hexano, un solvente derivado del petróleo, que se suele usar para extraer proteínas de la soja.

Si bien la industria dice que prácticamente todo el químico se elimina antes de que la proteína de soja llegue al mercado, para algunos el uso de hexano fue un factor decisivo para no consumirla.

Tyler Lorenzen produce proteínas de arvejas en Estados Unidos que para muchos es una novedad y para otros una apuesta al futuro
Tyler Lorenzen produce proteínas de arvejas en Estados Unidos que para muchos es una novedad y para otros una apuesta al futuro Crédito: BBC Mundo

Por lo tanto, la proteína de arvejas, que no requiere productos químicos durante el proceso de producción, se convirtió en una alternativa atractiva.

También el cultivo de origen, los guisantes amarillos, son abundantes y valorados por los agricultores.

“Las arvejas son un grano noble y bastante f√°ciles de cosechar”, dice Bill Gehl, cuya familia lleva cultivando guisantes en el sur de Saskatchewan, Canad√°, por tres generaciones.

El clima relativamente seco es bueno para la producción de campos de legumbres: guisantes, frijoles y lentejas son comunes en esa provincia.

Bill dice que a los granjeros les gusta el guisante amarillo porque, como otras legumbres, transfiere nitrógeno del aire al suelo, haciéndolo más fértil.

Arvejas rentables

Las arvejas tambi√©n tienen un incentivo financiero: “Lo importante es que puedes ganar dinero con eso”, afirma Gehl.

Y aunque no se producen tanto como el trigo por cada hect√°rea, el precio es generalmente m√°s alto y no necesitan tanto fertilizante para crecer.

“Ellos (por los guisantes) no fueron tan susceptibles a la recesi√≥n en la econom√≠a global como quiz√°s algunos de los otros productos”, agrega.

Es probable que la demanda de guisantes de Bill esté respaldada por el auge de la demanda de proteína de arveja.

Henk Hoogenkamp, asesor de empresas en tecnolog√≠a de alimentos como la prote√≠na de guisante, espera que la industria produzca entre 340 y 350 toneladas el pr√≥ximo a√Īo, un tercio m√°s que este a√Īo.

Los productores de guisantes afirman que se trata de un cultivo muy rentable
Los productores de guisantes afirman que se trata de un cultivo muy rentable Crédito: BBC Mundo

Las plantas de procesamiento se est√°n abriendo a un ritmo r√°pido para abastecer la demanda.

Hace unos meses, Puris recibió una inversión de US$75 millones del gigante alimentario estadounidense Cargill, que le permitirá duplicar su producción de proteína de arveja con una nueva planta en Minnesota.

La demanda inicial de proteína de guisante era en forma de polvo, utilizada como suplemento en batidos y bebidas.

Pero en los √ļltimos a√Īos se fue incorporado en m√°s productos.

“El mercado despeg√≥ como nunca antes se ha visto”, dice Hoogenkamp.

√Čl dice que recibe al menos una llamada telef√≥nica a la semana de compa√Ī√≠as que buscan entrar en el mercado de la prote√≠na.

La demanda proviene de empresas que fabrican productos que simulan ser carne pero est√°n hechos a base de plantas, o que producen yogures, queso y leche, sin leche.

Quiz√°s el m√°s conocido sea Beyond Meat, que fabrica productos c√°rnicos a base de plantas, y este a√Īo sali√≥ a cotizar en el mercado de valores, por un valor de US$1.500 millones.

Hoogenkamp dice que el aumento de las proteínas de origen vegetal tomó por sorpresa a los gigantes alimentarios tradicionales.

“Hace solo tres a√Īos, la industria c√°rnica se re√≠a de estas empresas. Ahora dejaron de hacerlo”.

Los gigantes de la alimentación también están invirtiendo millones de dólares en el negocio de la producción de "carne" a base de plantas
Los gigantes de la alimentaci√≥n tambi√©n est√°n invirtiendo millones de d√≥lares en el negocio de la producci√≥n de “carne” a base de plantas Cr√©dito: BBC Mundo

“La generaci√≥n millennial b√°sicamente se despert√≥ y sus gustos est√°n cambiando de una forma dr√°stica en pa√≠ses ricos, sustituyendo animales por prote√≠nas vegetales”, describe.

Respaldo verde

Los grupos ambientalistas apoyan las proteínas de origen vegetal, con la esperanza de que su aumento frene el consumo de carne.

“Los principales cient√≠ficos dicen constantemente que necesitamos reducir a la mitad nuestro consumo de carne para evitar el colapso clim√°tico”, asegura Richard George, jefe de bosques de Greenpeace.

“La prote√≠na de arveja es, sin duda, una opci√≥n entre muchas. Cambiar nuestros h√°bitos alimenticios no ser√° f√°cil, pero cuantas m√°s opciones tengamos, mayores ser√°n nuestras posibilidades de √©xito”.

Pero el auge de la proteína de guisante debe mantenerse en perspectiva.

El consumo mundial de carne es de 330 millones de toneladas al a√Īo, un mill√≥n de veces mayor que la producci√≥n anual de prote√≠na de arveja.

Y dado que se espera que el consumo de carne contin√ļe creciendo, es probable que el humilde guisante siga siendo bastante humilde por un tiempo m√°s.

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