PGA Tour con ritmo latino: las razones de un éxito nunca antes visto en la mejor gira de golf del mundo

El chileno Joaqu√≠n Niemann gan√≥ en el PGA Tour con menos de 21 a√Īos, al igual que dos ilustres como Severiano Ballesteros y Rory McIlroy

Y de repente, el PGA Tour cambi√≥ de cara. Siempre tan estadounidense, la mejor gira de golf del mundo adquiri√≥ un innegable rasgo latino, ya que el chileno Joaqu√≠n Niemann y el colombiano Sebasti√°n Mu√Īoz ganaron los primeros dos torneos de la temporada 2019/2020. Un hito sin precedentes en la historia, que obliga a revisar qu√© est√° sucediendo en un tour dominado desde sus or√≠genes por golfistas de los Estados Unidos y un salpicado de europeos.

Habr√° que aclarar r√°pido que muchos de los mejores siguen de vacaciones en este arranque del nuevo ciclo, pero el PGA Tour jam√°s deja de proponer una √°spera lucha por el t√≠tulo. No resigna una semana sin su sello competitivo, por eso es que el m√©rito de los sudamericanos es enorme. La victoria de Niemann en West Virginia convirti√≥ al santiaguino en el tercer jugador no estadounidense en imponerse en un torneo del PGA Tour antes de cumplir los 21 a√Īos (desde 1923). ¬ŅLos otros? Severiano Ballesteros y Rory McIlroy, ni m√°s ni menos. En tanto, Mu√Īoz festej√≥ en Mississippi y se transform√≥ en el primer colombiano en llevarse un campeonato del PGA Tour desde Camilo Villegas en 2014.

El hilo conductor es que ambos representan al mismo continente, pero tambi√©n demostraron que no existe una sola f√≥rmula para ganar en la gira m√°s prestigiosa. Niemann brill√≥ en su etapa como aficionado, en la que lider√≥ el raking mundial durante 44 semanas, hasta que triunf√≥ en el Latin American Amateur Championship (LAAC) en 2018, se adjudic√≥ una plaza para el Masters y se hizo profesional inmediatamente despu√©s de Augusta, en abril de aquel a√Īo. Su salto al PGA Tour fue directo, aprovechando invitaciones. En cambio, Mu√Īoz tuvo su paso por la universidad (University of North Texas), surgi√≥ desde el DEV Series del PGA Tour Latinoam√©rica, atraves√≥ el Korn Ferry y lleg√≥ al tour mayor, en una cadena de avances y retrocesos. Fueron dos caminos diferentes para el mismo desenlace exitoso.

“La victoria de Niemann fue la √ļltima pieza del rompecabezas que necesitaba para saber que somos lo suficientemente buenos para competir, que somos miembros del PGA Tour y jugamos para ganar”, afirm√≥ Mu√Īoz, aludiendo al contagio que se da cuando un golfista siente el triunfo de un colega como algo familiar. Conmovido por su nueva realidad, que ya le asegur√≥ un cupo en el Masters y el PGA Championship al igual que al bogotano, el trasandino Niemann admiti√≥: “Jam√°s pens√© que este momento fuera posible”. En esta ola latina, el abanderado actual es el mexicano Abraham Ancer, que si bien todav√≠a no levant√≥ un trofeo en el PGA Tour, ya est√° confirmado para la Presidents Cup y es el de mejor ranking (40¬į).

Emiliano Grillo se impuso en Napa, California, en 2015 Fuente: AFP

Desde Napa, California, donde se apresta a jugar el certamen del PGA Tour que gan√≥ en 2015, Emiliano Grillo le cuenta a LA NACION: “Realmente no hay muchos secretos respecto de este fen√≥meno, porque todos los que estamos en el PGA Tour jugamos bien y tenemos chances de ganar. Es cuesti√≥n de aprovechar la semana correcta y sumar confianza. Ver consagrarse a Joaqu√≠n y a Sebasti√°n te da much√≠simas ganas dentro de este tren de latinos. Ser campe√≥n en este circuito te abre much√≠simas puertas para hoy y el futuro y yo lo llevo bien arriba. A esta altura me hubiese gustado haber ganado un par de veces m√°s, pero s√© perfectamente lo dif√≠cil que es no solo triunfar ac√°, sino tambi√©n formar parte de la gira”.

Juli√°n Etulain, que actu√≥ en dos temporadas en el PGA Tour y lucha por volver al circuito, apunta: “El golf latino est√° creciendo mucho. El hecho de que el PGA Tour haya creado el PGA Tour Latinoam√©rica en 2012, claramente ayuda a que el camino se acorte entre Am√©rica del Sur y el m√°ximo circuito. Adem√°s, el LAAC, que te otorga un pasaje para el Masters, naci√≥ porque la USGA, el Masters y la R&A detectaron mucho talento en esta regi√≥n. Hay una apuesta por generar posibilidades para nuestros jugadores y con el tiempo se observan los resultados”.

El segundo puesto de Fabián Gómez en Indiana, en el torneo de Korn Ferry, le permitió seguir en el PGA Tour
El segundo puesto de Fabián Gómez en Indiana, en el torneo de Korn Ferry, le permitió seguir en el PGA Tour

De caddie del Chaco Golf Club a coronarse dos veces en el PGA Tour en 2015 y 2016, Fabi√°n G√≥mez opina: “Creo que los jugadores que viven en Estados Unidos o han estudiado all√≠ tienen una ventaja respecto del resto de los latinos, y eso est√° comenzando a dar sus frutos”. El chaque√Īo, que tambi√©n participar√° en Napa, agrega: “Jugadores como Mu√Īoz, el mexicano Carlos Ortiz o Nelson Ledesma vienen con la base del Korn Ferry, que te da una muy buena experiencia para llegar con m√°s chances al PGA Tour”.

El propio Ledesma, oriundo de Tucum√°n y que est√° haciendo sus primeras incursiones en el circuito de mayor categor√≠a, se inclina definitivamente por el efecto domin√≥ provocado por los antecesores: “El reflejo de los √©xitos de jugadores como el Pato Cabrera, el Pigu Romero, Fabi√°n G√≥mez o el colombiano Camilo Villegas en a√Īos anteriores motiv√≥ mucho para los buenos resultados actuales”.

La satisfacción del bahiense después de consumar la victoria en Asia, tras haber quedado al margen del PGA Tour
La satisfacción del bahiense después de consumar la victoria en Asia, tras haber quedado al margen del PGA Tour

Miguel Angel Carballo, que no pudo conservar la tarjeta del PGA Tour aunque ahora brilla en Asia, lanza una advertencia: “Gran parte de los jugadores buenos descansan en esta √©poca y arrancan en enero en Hawaii; eso ayuda a los latinos”. Pero el bahiense enseguida apunta: “Hoy no sirve pegarle bien nada m√°s, sino que hay que hacer poco score. Tenemos muchos jugadores destacados que pueden pegar el gran salto”.

Tres veces campe√≥n en el principal circuito y ganador del Abierto en el Jockey Club en 2010 -que actu√≥ como su trampol√≠n-, el venezolano Jhonattan Vegas traz√≥ una comparaci√≥n: “Es similar a lo que sucede con los jugadores j√≥venes de cualquier pa√≠s: los latinos tienen hambre de gloria. adem√°s, nunca hubo tantos de nuestra regi√≥n como ahora en el PGA Tour, por lo que obviamente aumentan las chances de ganar. Pero todo tiene que ver con ese sendero que se cre√≥ desde el PGA Tour Latinoam√©rica, que les dio un gran aprendizaje y los hizo m√°s competitivos. Los triunfos de Niemann y Mu√Īoz son inspiradores para los pr√≥ximos chicos que se vendr√°n de ese circuito”.

El norteamericano Jack Warfield, responsable del PGA Tour Latinoam√©rica, explic√≥: “Lo bueno es que cada a√Īo hemos podido incrementar el n√ļmero de latinos que avanza al Korn Ferry Tour y al PGA Tour. Todos estos jugadores, ya sea que provengan o no de nuestro programa, entienden lo importante que es sacar provecho de los torneos que juegan al principio de la temporada y tener buenas actuaciones en ellos”.

Y Adri√°n G√≥nz√°lez, manager de G√≥mez y Ledesma, se√Īal√≥: “El caso de Joaqu√≠n Niemann es excepcional. Es de esa clase de jugadores que salen una vez cada muchos a√Īos. Por eso, creo que el camino l√≥gico es el del PGA Tour Latinoam√©rica, que es una plataforma de proyecci√≥n. El LAAC implica algo distinto: es una buena oportunidad para los amateurs para tener la chance de jugar en Augusta y toda la exposici√≥n que eso implica”.

El Maestro Roberto De Vicenzo marc√≥ el camino celebrando en Estados Unidos en 1957 y le sigui√≥ el portorrique√Īo Chi-Chi Rodr√≠guez. Despu√©s de ellos, los resultados fueron nulos: las d√©cadas del ’80 y el ’90 quedaron casi desiertas de t√≠tulos. Pero desde principios de este siglo aflor√≥ de nuevo el √≠mpetu latino y ahora explot√≥ gracias a una base de preparaci√≥n y competencia mucho m√°s s√≥lida. El gran desaf√≠o de la regi√≥n es terminar de afianzarse en medio de las grandes estrellas del circuito.

Las 37 victorias de jugadores latinos en el PGA Tour:

Los 37 triunfos fueron conseguidos por 13 golfistas de siete países, con este detalle: Argentina (14), Puerto Rico (8), Colombia (5), Paraguay (4), Venezuela (3), México (2), Chile (1).

  • Chi-Chi Rodr√≠guez (Puerto Rico) 8 t√≠tulos entre 1963 y 1979
  • Roberto De Vicenzo (Argentina) 5 entre 1957 y 1968
  • Carlos Franco (Paraguay) 4 entre 1999 y 2004
  • Camilo Villegas (Colombia) 4 entre 2008 y 2014
  • Angel Cabrera (Argentina) 3 entre 2007 y 2014
  • Jhonattan Vegas (Venezuela) 3 entre 2011 y 2017
  • V√≠ctor Regalado (Mexico) 2 entre 1974 y 1978
  • Jos√© C√≥ceres (Argentina) 2 en 2001
  • Fabi√°n G√≥mez (Argentina) 2 entre 2015 y 2016
  • Andr√©s Romero (Argentina) 1 en 2008
  • Emiliano Grillo (Argentina)1 en 2015
  • Joaqu√≠n Niemann (Chile) 1 en 2019
  • Sebasti√°n Mu√Īoz (Colombia) 1 en 2019

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