¬ęMe gustaba estar cerca de Miles Davis solo por c√≥mo me hablaba de jazz¬Ľ

George Benson (Pittsburgh, 1943), con sus diez premios Grammy, sus 37 discos en solitario y otros cien con leyendas como Aretha Franklin, Miles Davis, Stevie Wonder, Quincy Jones, B.B. King, Whitney Houston, Tony Bennett y Frank Sinatra, todav√≠a bromea por c√≥mo entr√≥ en el negocio de la m√ļsica. ¬ęTen√≠a siete a√Īos cuando toqu√© por primera vez en p√ļblico con mi ukelele. Fue en una esquina de Pittsburgh en la que vend√≠a peri√≥dicos. Un d√≠a, un mont√≥n de gente se reuni√≥ a mi alrededor y empez√≥ a echarme monedas. Un tipo vino a preguntarme si pod√≠a presentarle a mis padres. Le llev√© a casa y les convenci√≥ de que me dejaran trabajar como m√ļsico en un night club los fines de semana, cuando no hab√≠a colegio. Y empec√© a llevar un mont√≥n de dinero a casa. ¬°Entr√© en la industria!¬Ľ, exclama entre risas.

Con versiones de Leon Russell y Jos√© Feliciano, el discos ¬ęBrezzin'¬Ľ (1976) y el sencillo ¬ęThis masquerade¬Ľ le convirtieron en una estrella. Fue n√ļmero uno en las listas de Billboard, gan√≥ tres premios Grammy e inaugur√≥ su l√≠nea m√°s comercial, sin perder sus ra√≠ces funk
Con versiones de Leon Russell y Jos√© Feliciano, el discos ¬ęBrezzin’¬Ľ (1976) y el sencillo ¬ęThis masquerade¬Ľ le convirtieron en una estrella. Fue n√ļmero uno en las listas de Billboard, gan√≥ tres premios Grammy e inaugur√≥ su l√≠nea m√°s comercial, sin perder sus ra√≠ces funkABC

All√≠ toc√≥ la guitarra hasta que la Polic√≠a cerr√≥ el local por falta de licencia cuando √©l ten√≠a diez a√Īos. Pocos meses despu√©s, siendo a√ļn un ni√Īo, grab√≥ su primer sencillo para RCA, ¬ęShe Makes Me Mad¬Ľ, bajo el alias de Little Georgie. Parec√≠a tener el futuro escrito. ¬ęEn 1960 escuch√© un disco de Charlie Parker en el que tocaba “Just Friends” y cambi√≥ todo mi concepto de la m√ļsica. Jam√°s hab√≠a o√≠do a nadie hacer hablar as√≠ a un instrumento. Admiraba a Charlie Christian, pero aquello me pareci√≥ tan sofisticado y bello que quise aprenderlo todo sobre el jazz. Si me lo pones ahora, puedo cantarte de memoria cada nota del solo¬Ľ, le dijo en 1987 al periodista Juan Claudio Cifuentes, durante su entrevista para el programa de La 2 ¬ęJazz entre amigos¬Ľ.

Con solo 21 a√Īos fue fichado por Prestige, el sello de John Coltrane y Thelonious Monk, para publicar su primer disco como l√≠der: ¬ęThe New Boss Guitar of George Benson¬Ľ. Era el despegue de una carrera en la que ha triunfado como pocos en dos campos aparentemente incompatibles: guitarrista de jazz puro grabando junto a Lee Morgan, Dexter Gordon, Benny Goodman y el propio Davis, entre otros; y estrella del soul y el pop tras grabar ¬ęBreezin‚Äô¬Ľ (1976), con el que vendi√≥ millones de copias y gir√≥ por todo el mundo. A Espa√Īa lleg√≥ por primera vez en 1986 para actuar en la plaza de Las Ventas y en el Festival de Jazz de San Sebasti√°n. Y ahora vuelve para tocar en las madrile√Īas Noches del Bot√°nico junto a Tomatito (25 de julio) y en el Festival Jardins Terramar de Sitges (26).

El tiempo ha pasado r√°pido…

Oh, sí, mucho. ¡Demasiado! Ahora, cuando escuchó algunos de mis discos me cuesta creer que sean míos y ni siquiera recuerdo cómo se tocan.

Pues se le ha incluido varias veces entre los mejores guitarristas de jazz de la historia.

Nunca pienso en esos t√©rminos. Tengo la sensaci√≥n de que a√ļn estoy intentando hacer algo significativo y sigo aprendiendo de m√ļsicos como Paco de Luc√≠a, Django Reinhardt, Charlie Christian y Hank Garland. Me he dado cuenta de que la guitarra puede dar mucho de s√≠ y sigo buscando qu√© hacer con ella. Agradezco el cumplido, pero me queda un largo camino por recorrer.

Hablando de maestros, ¬Ņc√≥mo recuerda su colaboraci√≥n con Miles Davis en ¬ęMiles in the Sky¬Ľ?

Tres discos como l√≠der hab√≠a grabado Benson cuando Miles Davis le llam√≥ para que tocara la guitarra en el tema ¬ęParaphernalia¬Ľ. Con √©l inici√≥ el trompetista su etapa el√©ctrica y defini√≥ la fusi√≥n del jazz
Tres discos como l√≠der hab√≠a grabado Benson cuando Miles Davis le llam√≥ para que tocara la guitarra en el tema ¬ęParaphernalia¬Ľ. Con √©l inici√≥ el trompetista su etapa el√©ctrica y defini√≥ la fusi√≥n del jazzABC

Nunca me imagin√© que Miles pudiera llamarme. Cuando lo hizo, fue un honor, claro, pero… ¬°me puse muy nervioso! No sab√≠a lo que me iba a pedir ni lo que √≠bamos a tocar. Al llegar al estudio, Davis no paraba de hablar y yo me mor√≠a por empezar. Luego dio algunas notas que yo no o√≠ bien. Me llev√≥ un rato meterme y, cuando lo consegu√≠, apagaron el sonido.

¬ŅEra el l√≠der y no tocaba?

No mucho. Recuerdo que el primer d√≠a toc√≥ unas pocas notas, guard√≥ su trompeta y se fue a casa. ¬°Nos dej√≥ all√≠ a todos los m√ļsicos! El segundo d√≠a hizo lo mismo: entr√≥ en el estudio, toc√≥ dos notas y se march√≥.

¬ŅQu√© hizo usted?

El tercero no fui y Miles me llam√≥ por tel√©fono: ¬ę¬ŅVas a venir o no?¬Ľ. Yo le contest√©: ¬ęMiles, yo he venido a tocar y t√ļ no haces nada. No quiero coger tu dinero si no vamos a grabar ning√ļn disco¬Ľ. Y √©l dijo: ¬ęHoy tocaremos y grabaremos, no te preocupes. Vente para ac√°, hombre¬Ľ. Al parecer estaba cabreado con el productor, Teo Macero, porque no le gustaba c√≥mo estaba sonando. Al final cogimos confianza. Yo le hac√≠a mil preguntas y √©l respond√≠a a todo. Me gustaba estar cerca de √©l solo por c√≥mo me hablaba del jazz. Era muy interesante.

¬ŅNunca quiso ser una estrella de rock en vez del jazz?

Ser una estrella de rock era algo muy limitado para m√≠. De joven toqu√© mucho blues y rock and roll, pero lo que me interesaba realmente era Charlie Parker. √Čl me hizo mirar la m√ļsica de forma diferente. El jazz era lo que amaba, lo que me permit√≠a abrirme a la gente y ser lo que quisiera. A partir de ah√≠, solo tuve que buscar un objetivo a trav√©s de ella, como John Coltrane o el mismo Parker.

¬ŅEs cierto que Quincy Jones le dijo que ten√≠a que dejar de escribir canciones tristes?

¬°Oh, s√≠! No le gustaban. Una vez me dijo que la gente suele tener una mirada triste sobre la m√ļsica y que eso ejerc√≠a una influencia negativa. Por eso ahora me gusta tocar cada vez m√°s canciones felices. Ya casi no toco temas de blues, me hacen sentir triste. Quincy es un hombre brillante que estudia la m√ļsica en todas sus vertientes, incluidas la industria y los negocios. Conoce bien a los compositores y qui√©n hace los mejores arreglos en cada estilo. Sabe de lo que habla, vamos.

¬ŅCree que hace falta una nueva revoluci√≥n en el jazz?

Puede que en los 40 y 50 el jazz estuviera m√°s vivo porque manten√≠a su lucha con la industria y las radios, que a√ļn contaban con este estilo. Muchos m√ļsicos ten√≠an que construir sus propias melod√≠as sobre las mismas bases de las canciones antiguas para sortear los derechos de autor, poder tocarlas en directo y que las emitieran en la radio. As√≠, el p√ļblico segu√≠a reconociendo temas como ¬ęTea for Two¬Ľ, aunque otra melod√≠a encima. Actualmente, los m√ļsicos de jazz tienen menos oportunidades, porque a la radio y a la televisi√≥n ya no les interesa esta m√ļsica. Es la gran diferencia.

¬ŅQu√© relaci√≥n tiene con sus guitarras?

Toco casi todos los d√≠as. Y no por obligaci√≥n, sino porque amo este instrumento y su sonido. Me encanta simplemente sostenerlo entre mis manos y sentir sus cuerdas para sacar nuevas ideas. Por eso tengo un mont√≥n de guitarras repartidas por toda mi casa. No siempre tengo √©xito, pero de vez en cuando me sale algo nuevo que me gusta y pienso: ¬ęLlevo tocando muchos a√Īos, ¬Ņpor qu√© no me hab√≠a salido esto antes?¬Ľ. Entonces lo grabo r√°pido para no olvidarlo. No quiero perderme nada.

¬ŅCu√°ntas guitarras tiene?

Alrededor de cincuenta. Antes ten√≠a m√°s repartidas en cada rinc√≥n, pero he regalado muchas. A pesar de eso, siguen envi√°ndome nuevas de todo el mundo. Cuando llega una caja a casa, mi esposa siempre dice: ¬ęEspero que no sea otra¬Ľ. Y yo respondo: ¬ęT√ļ ya sabes que dentro hay una guitarra¬Ľ. Y siempre la hay, claro [risas].

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