La extraordinaria vida de Hernando, el hijo ilegítimo de Cristóbal Colón

Hernando Colón emuló a su padre y en cierto sentido lo superó.

No es un hecho ampliamente conocido, pero casi todo lo que sabemos de Crist√≥bal Col√≥n, lo sabemos gracias a su hijo ileg√≠timo, Hernando, quiz√°s la persona que mejor conoci√≥ al “descubridor” de Am√©rica.

Ambos protagonizan Memorial de los libros naufragados, obra del historiador y académico de la Universidad de Cambridge Edward Wilson-Lee, un libro fascinante en muchos niveles: habla de la Edad Media y el Renacimiento, de las intrigas y luchas de poder en la corte de los Reyes Católicos y sus sucesores, de la épica de navegar en los siglos XV y XVI, de grandes inventos, artistas y pensadores, pero sobre todo detalla la vida de dos hombres visionarios atados por un intenso amor filial.

Aunque nunca fue reconocido legalmente, Hernando tuvo una relaci√≥n muy cercana con su padre, viaj√≥ con √©l en la cuarta y √ļltima traves√≠a de Col√≥n al Nuevo Mundo y como √©l tuvo sue√Īos grandiosos.

Si Crist√≥bal quer√≠a conquistar el mundo, Hernando busc√≥ aprehenderlo a trav√©s de la creaci√≥n de una biblioteca universal que abarcara todos los libros, folletos, partituras de m√ļsica, pasquines y grabados que existieran en el mundo. De todas las culturas, en todos los idiomas.

Pero no s√≥lo ten√≠a este proyecto extraordinario. Tambi√©n hizo mapas, ocup√≥ cargos p√ļblicos, fue un viajero empedernido y escribi√≥ una biograf√≠a de su padre que durante siglos fue la √ļnica referencia que tuvimos sobre Col√≥n.

BBC Mundo habló con Wilson-Lee durante la celebración del Hay Festival en la ciudad peruana de Arequipa.

¬ŅC√≥mo llegaste a la figura de Hernando Col√≥n?

Fue algo casi natural. Como acad√©mico, me dedico desde hace a√Īos a la historia de los libros, especialmente al periodo inmediatamente posterior a la creaci√≥n de la imprenta y c√≥mo eso cambi√≥ el mundo. Fue en ese contexto que di con √©l.

Su biblioteca es muy importante para entender esa época, porque él anotaba obsesivamente en cada uno de sus libros dónde y cuándo los había comprado y cuánto había pagado por ellos, lo que nos permite recrearla en forma muy detallada. Pero tengo que admitir que cuando empecé trabajar en su historia me sorprendió muchísimo que no fuese más conocida, porque se trata de una vida realmente extraordinaria.

Es como un cuento borgiano, o una novela de Umberto Eco, pero con datos reales: el hijo ilegítimo de Cristóbal Colón intentando construir una biblioteca universal. Me pareció una historia perfecta para sumergirme, pero también para contársela a una audiencia más amplia.

Sin duda, es una figura fascinante, que hizo tantas cosas, adem√°s de otras que se le atribuyen. ¬ŅC√≥mo lo definir√≠as?

Supongo que en muchos sentidos era lo que hoy llamamos un renacentista, un pol√≠mata, alguien con muchos talentos y ocupaciones. No s√≥lo ten√≠a este proyecto extraordinario de construir una biblioteca universal, sino que fue uno de los cart√≥grafos m√°s importantes de su tiempo, empez√≥ un diccionario, hizo una enciclopedia geogr√°fica de Espa√Īa, form√≥ la colecci√≥n de grabados y partituras de m√ļsica m√°s grande de su √©poca y comenz√≥ el que se cree puede ser el primer jard√≠n bot√°nico del mundo.

Pero al mismo tiempo, era alguien muy √ļnico que, de alguna manera, viv√≠a -igual que su padre- obsesionado con su destino y su lugar en la historia. Su inter√©s en la informaci√≥n era una especie de desaf√≠o pr√°ctico, porque la imprenta implic√≥ un aumento considerable de ella, lo que deriv√≥ en la pregunta de c√≥mo ordenarla y darle sentido.

Y yo creo que él concibió ese proyecto como un paralelo a los anhelos de su padre: así como Cristóbal quería circunvalar la Tierra, Hernando quería circunvalar el mundo del conocimiento, y como su padre, pensaba que quien completara esa gran tarea tendría un poder enorme. Y no se equivocó: como ahora sabemos la información es una fuente de poder. Podemos decir que fue una suerte de visionario.

Wilson-Lee escribió anteriormente un libro histórico sobre el dramaturgo inglés William Shakespeare.

Tanto as√≠ que llegas a describirlo como el precursor de Google, especialmente por el Libro de los Ep√≠tomes, que es un intento fara√≥nico por condensar el conocimiento y hacerlo “buscable” en pleno siglo XVI.

En realidad, yo pienso que toda su biblioteca y todos sus cat√°logos juntos son precursores de Google, una especie de algoritmo para intentar navegar en ese inmenso mundo de libros. Porque, claro, tener todos los libros del mundo puede sonar como una buena idea, pero si no puedes encontrarlos puede ser peor que no tener ning√ļn libro, puede convertirse en una verdadera pesadilla, como la biblioteca infinita de Borges, que es aterradora porque incluso en la m√°s peque√Īa de las categor√≠as, biograf√≠as por ejemplo, se pueden crear infinitas biograf√≠as de Hernando Col√≥n. Todo se puede repetir.

Entonces, para hacerlo algo √ļtil tienes que ser capaz de clasificarlo y darle un orden. √Čl us√≥ much√≠simos m√©todos, pero quiz√°s el m√°s ambicioso fue en efecto El libro de los Ep√≠tomes, que buscaba reducir cada libro a un peque√Īo sumario, y con ello hacer m√°s eficientes y r√°pidas las b√ļsquedas de un ejemplar particular.

Hernando y Col√≥n tuvieron una relaci√≥n bastante intensa y en el viaje que hicieron juntos -el cuarto de Crist√≥bal a Am√©rica- estuvieron a punto de morir. ¬ŅCu√°nto crees que lo influenci√≥ ser no solo su hijo, sino ser ileg√≠timo?

Creo que Col√≥n es central en todo lo que Hernando fue. Probablemente fue la persona que mejor lo conoci√≥. Imag√≠nate lo que es vivir con alguien por un a√Īo en una peque√Īa cabina en un barco naufragado, esperando cada d√≠a que te llegue la muerte. Sin duda, provoca un conocimiento del otro muy particular.

Y a la vez, como decías, estaba el asunto de la ilegitimidad, que por una parte implicaba que no podía heredar su fortuna ni sus títulos, y por otra lo hacía sentir una profunda necesidad de probar que era digno de ser su hijo.

Presumiblemente, la √ļnica forma que ten√≠a de conseguirlo era hacer algo que emulara los logros de su padre y lo convirtiera en su hijo espiritual, ya que no lo era ante la ley. Probablemente, lo que mejor refleja este punto es la biograf√≠a que Hernando escribe de su padre, y que encierra una paradoja fant√°stica: porque pensamos en Hernando model√°ndose en Col√≥n, pero de hecho, casi todo lo que sabemos de Crist√≥bal proviene de su hijo. Y no est√° del todo claro hasta qu√© punto nuestra imagen de Col√≥n -al menos la legendaria y heroica que tuvimos durante siglos- fue modelada por Hernando.

De alguna manera revierte la idea de que los hijos no pueden existir sin los padres. En este caso, el padre casi no existir√≠a sin el hijo, pero ¬Ņcu√°n confiable es la imagen que nos entrega Hernando de Col√≥n?

Yo creo que la biograf√≠a de Hernando, que es la base de la historia que tuvimos por cientos de a√Īos, es casi totalmente verdadera, pero no es completa. Hernando era una persona muy meticulosa y su libro contiene muchas referencias a documentos en los que hemos podido verificar que estaba diciendo la verdad. Pero tambi√©n es cierto que omiti√≥ cosas.

Cuando en el siglo XIX distintos estudiosos comenzaron a interesarse en esta historia y a buscar en los archivos, se encontraron las cartas de Colón y otros relatos de sus contemporáneos que nos han permitido hacernos una mejor idea de quién fue realmente y nos dan una imagen menos ideal, de un hombre que también hizo cosas terribles y al final de sus días estaba muy cerca de la locura.

También deja de lado y encubre la visión que Colón tenía de sí mismo como un mensajero de dios, que tiene que haber sido evidente para Hernando en el cuarto viaje, cuando pasaron tanto tiempo juntos, ni explica si hacia el final de su vida su padre había admitido que nunca llegó a las Indias Orientales, sino a un nuevo continente.

Pero no podemos olvidar el contexto en que fue escrito, que es extremadamente emocional: casi 30 a√Īos despu√©s de la muerte de Col√≥n y en un tiempo en que su reputaci√≥n estaba siendo destruida por distintos personajes que aseguraban que hab√≠an llegado a Am√©rica antes que √©l. As√≠ que de alguna manera, Hernando escribi√≥ la biograf√≠a para salvar a su padre del olvido.

El Libro de los Ep√≠tomes fue descubierto a principios de 2019 en Copenhague, Dinamarca, en el Instituto Arnamagn√¶an, donde estuvo durante 350 a√Īos sin que se supiera.
El Libro de los Ep√≠tomes fue descubierto a principios de 2019 en Copenhague, Dinamarca, en el Instituto Arnamagn√¶an, donde estuvo durante 350 a√Īos sin que se supiera.

T√ļ mismo describes a Col√≥n como un megal√≥mano y narcisista, aunque tu propio relato refleja tan bien lo √©pico que era viajar en esos d√≠as que es casi imposible no empatizar con √©l.

Siendo realistas, solo un megalómano pudo haber pasado 40 días en el mar, sin ver nada ni estar seguro de que al otro lado habría algo. Hay que tener un enorme grado de seguridad personal.

Y por otro lado, es cierto que es una historia muy humana, porque aunque hoy Col√≥n es famoso -o infame para algunos- hubo momentos en que √©l mismo lleg√≥ a pensar que parte de ese gran sue√Īo que lo mov√≠a era falso: no encontr√≥ el oro que prometi√≥ ni hizo a los Reyes Cat√≥licos inmediatamente ricos. Crey√≥ que iba a circunnavegar la Tierra y que con ello iba a cambiar la historia. Pero eso tampoco pas√≥. Y eso lo hac√≠a sentirse apenado, fracasado, una especie de paria.

Hacia el final de su vida, Col√≥n sent√≠a que nadie le reconoc√≠a lo que hab√≠a hecho, y que todos sus planes y sus sue√Īos quiz√°s iban a terminar en nada.

Hay una parte en el libro, que es ciertamente po√©tica, pero tambi√©n reveladora de lo que significaba navegar en esos d√≠as, cuando en pleno cruce del Atl√°ntico Col√≥n descubre que la br√ļjula no funciona correctamente y piensa en la hip√≥tesis de que la Tierra tal vez no sea redonda, sino que tenga la forma del seno de una mujer, y que el pez√≥n sea una c√ļpula celestial.

S√≠, es bellamente asombroso. Pienso que a veces la historia queda atrapada en una especie de mitolog√≠a de que Col√≥n fue quien reconoci√≥ que la Tierra era redonda. Y aunque, probablemente en ciertos momentos lo crey√≥, en muchos otros tuvo razones para ponerlo en duda. Incluso para √©l, el mundo estaba constantemente cambiando de forma: era una pera, un seno…

Otro aspecto fascinante es la conciencia que parec√≠a tener Col√≥n de lo importante que son la narrativa y el lenguaje. Hay muchos ejemplos: sab√≠a que al nombrar los sitios que descubr√≠a con nombres en espa√Īol los hac√≠a m√°s de Espa√Īa y menos ind√≠genas, que compet√≠a en la atenci√≥n de los reyes cat√≥licos con la expulsi√≥n de los jud√≠os y la reconquista… Pero sabemos que no era un hombre de gran educaci√≥n. ¬ŅDe d√≥nde crees que le nace esta conciencia?

Es cierto: toda la evidencia apunta a que era un hombre con poca educaci√≥n formal. Sabemos que le dej√≥ sus libros a Hernando, pero s√≥lo conocemos cuatro. Debe haber tenido un peque√Īo n√ļmero de textos que conservaba y consideraba valiosos porque pensaba que lo hab√≠an ayudado en sus traves√≠as, entre ellos Los viajes de Marco Polo.

Pero sí tenía lo que a él mismo le gustaba describir como una lumbre, una especie de luz interior que hoy podríamos llamar una inspiración, que le permitía relatar sus viajes al Nuevo Mundo y todo lo que pasaba allá de una manera que la gente encontraba increíblemente cautivante. A veces era grandilocuente y un poco teatral. De hecho, pidió ser enterrado con las mismas cadenas con que llegó esposado a Europa de su tercer viaje, en uno de sus momentos de mayor fracaso. Es un acto de gran dramatismo.

Esta imagen muestra la llegada de Col√≥n a Am√©rica en 1492. Hernando lo acompa√Ī√≥ en su cuarto y √ļltimo viaje, en 1502.
Esta imagen muestra la llegada de Col√≥n a Am√©rica en 1492. Hernando lo acompa√Ī√≥ en su cuarto y √ļltimo viaje, en 1502.

¬ŅY cu√°l crees que era su motor: ambici√≥n, poder, dinero, deseo por descubrir o un poco de todo eso?

Yo creo que fue evolucionando a lo largo de su vida. Tenemos buenas razones para pensar que Colón, como muchos otros mercaderes italianos, buscaba una vía para reemplazar el comercio que estaban perdiendo en el este del Mediterráneo por el avance del Imperio Otomano, que crecía y crecía y les quitaba puertos para comerciar.

Pero cuando inició sus viajes y descubrió un mundo donde nadie había estado antes, su propia visión cambió y pasó de estar haciendo algo para ganar dinero y comerciar a algo que se transformó en uno de los grandes eventos de la historia.

Ahí es cuando desarrolló más y más su autoimagen como un hombre destinado a grandes cosas y comenzó a compararse con Noé, navegando a través del diluvio. Y pienso que con Hernando pasa lo mismo: su colección de libros empezó porque amaba los libros, pero a largo de su vida se convenció de que está destinado a construir una gran máquina de conocimiento, que veía como uno de los grandes logros de la humanidad.

Que a la vez es una utop√≠a. El t√≠tulo de libro, que corresponde a uno de sus cat√°logos, representa precisamente un momento de tristeza y fracaso. ¬ŅPor qu√© lo escogiste?

Creo que es una frase preciosa y por eso me pareci√≥ que era obvio que ten√≠a que ser el t√≠tulo. Es un s√≠mbolo perfecto para los proyectos de Hernando, que ten√≠an algo del mito griego de S√≠sifo, destinado a empujar perpetuamente un pe√Īasco gigante monta√Īa arriba hasta la cima, s√≥lo para que volviese a caer rodando hasta el valle y de ah√≠ empezar a empujarla de nuevo, y as√≠ indefinidamente. La librer√≠a universal iba a ser siempre algo inalcanzable.

El cat√°logo de los libros naufragados enumera miles de libros que perdi√≥ en un naufragio cuando viajaban desde Italia a Espa√Īa. Tras la tragedia, lo conserv√≥ con la idea de reemplazar cada uno de los ejemplares. Construir la biblioteca universal era como correr constantemente sobre arenas movedizas, siempre tratando de mantenerte sobre el nivel del agua, un sue√Īo imposible. El t√≠tulo intenta capturar eso.

¬ŅQu√© pas√≥ con su librer√≠a cuando Hernando muri√≥?

La heredó su sobrino, el hijo de su hermano Diego (el hijo legal de Cristóbal Colón), pero no la quiso, así que los libros fueron a dar a un convento donde Bartolomé de las Casas los usó para escribir su famosa Historia de las Indias.

Despu√©s fueron trasladados a la catedral de Sevilla, donde permanecieron encerrados, porque reinaba la Inquisici√≥n, y la sola idea de una biblioteca tan √ļnica y diversa era extremadamente sospechosa. Ah√≠ quedaron olvidados y descuidados por siglos. Hoy todav√≠a forman parte de la catedral, pero solo se puede visitar si eres acad√©mico o para eventos espec√≠ficos.

El libro de Wilson-Lee incluye ilustraciones de la época.
El libro de Wilson-Lee incluye ilustraciones de la época.

El libro es realmente fascinante de leer. ¬ŅC√≥mo fue escribirlo?

Fue un gran placer. Hernando es una figura fascinante y cuando escribes una biograf√≠a pasas tanto tiempo inmerso en la vida de otro que llegas a sentirte muy cercano. Siento que √©l y yo tenemos mucho en com√ļn. Obviamente, yo no podr√≠a haber escrito este libro si yo mismo no fuese un man√≠aco de los libros. As√≠ que fue maravilloso vivir en su mundo.

¬ŅCu√°ntos libros tiene tu biblioteca?

No los he contado. Yo diría que probablemente unos dos mil, pero seguro que mi esposa dirá que son más.

Finalmente, cada cierto tiempo se dice que Crist√≥bal Col√≥n no era italiano, sino espa√Īol o portugu√©s. ¬ŅCu√°nta certeza tenemos sobre su origen?

Con personajes como Col√≥n no es raro que muchos quieran “apoderarse” de √©l. Es verdad que hay pocos documentos, pero es no significa que los que hay no sean convincentes, especialmente si tomamos en cuenta que eso es lo que Hernando dice en su biograf√≠a.

Una de las cosas que prob√© durante mi investigaci√≥n fue precisamente que Hernando escribi√≥ esa biograf√≠a. Hab√≠a ciertas dudas, pero encontr√© documentos que confirman su autor√≠a. As√≠ que estamos tan seguros de que naci√≥ en G√©nova como podemos estarlo de alguien que naci√≥ en la pobreza hace m√°s de 500 a√Īos.

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