Diego Saikin, el argentino de la misión Beresheet

Ingeniero en software de simulación, tuvo un rol clave en el reciente proyecto israelí que envió una sonda a la Luna

MADRID.- Sali√≥ temprano de su trabajo con una meta precisa. Sab√≠a la direcci√≥n que deb√≠a tomar, aunque desconoc√≠a las coordenadas exactas. Se dirigi√≥ a un campo fuera de su √≥rbita cotidiana. En la radio hab√≠a escuchado que un equipo de cient√≠ficos contaba con nuevas oficinas en la Universidad de Tel Aviv para trabajar en una misi√≥n espacial. Antes, les hab√≠a mandado mails y todo tipo de se√Īales que se quedaban en el √©ter, as√≠ que emprendi√≥ su propia expedici√≥n. Aterriz√≥ primero en la facultad de Ingenier√≠a, pero aquel no era el lugar que buscaba. Luego pregunt√≥ en la de F√≠sica, pero tampoco era el sitio. No lograba dar con ese lugar fascinante, hasta que una recepcionista se apiad√≥ de √©l y le indic√≥ que lo que buscaba estaba fuera de aquel sistema solar. Fuera del predio, a 400 metros, lleg√≥ al edificio correcto y su vida dio un gran salto. Subi√≥ hasta al √ļltimo piso sin escaleras y all√≠ unas personas atareadas, iluminadas por unos tubos fluorescentes, se sorprendieron con su presencia y lo miraron como si fuese un extraterrestre.

-Buenas tardes. Me llamo Diego Saikin, soy ingeniero en electrónica.

-¬ŅTiene cita con alguien?

-No. Vengo a ofrecerme como voluntario.

Nacido y criado en Avellaneda, a los 15 a√Īos su familia se mud√≥ a Israel, donde reside en la actualidad. Adem√°s de su trabajo full time en una empresa, Saikin, de 38 a√Īos, ingeniero en software de simulaci√≥n, le brind√≥ durante a√Īos, noches y fines de semana su conocimiento a SpaceIL, una fundaci√≥n sin fines de lucro que comand√≥ la primera misi√≥n civil para llegar a la Luna, financiada con aportes, en su gran mayor√≠a, privados. Esta organizaci√≥n naci√≥ una noche en un bar de Jol√≥n, al sur de Tel Aviv, donde tres amigos brindaron con cervezas y con la convicci√≥n firme de cumplir un sue√Īo. Beresheet, que en hebreo significa “el origen”, cost√≥ 100 millones de d√≥lares, una cifra √≠nfima en comparaci√≥n a otras misiones. Una donaci√≥n de US$40 millones del magnate sudafricano Morris Kahn, otros US$20 millones del estadounidense Sheldon Adelson, aportes de fil√°ntropos an√≥nimos y un subsidio de US$2 millones del gobierno israel√≠ permitieron esta misi√≥n.

La sonda -no se trat√≥ de una nave, ya que estas son comandadas por humanos- es la m√°s peque√Īa y la m√°s liviana, solo 160 kilos, de la historia espacial. En pos de hacerla lo m√°s liviana posible, el equipo no ten√≠a, como se dice en la jerga, redundancia, es decir, no contaba con un equipo de backup: si una tecnolog√≠a fallaba, no iba a tener sustituta.

En febrero √ļltimo se lanz√≥ Beresheet, desde Ca√Īo Ca√Īaveral Fuente: AFP

El 22 de febrero pasado se lanz√≥ Beresheet desde Ca√Īo Ca√Īaveral, Florida, y 45 d√≠as despu√©s, el 11 de abril, la sonda lleg√≥ a la Luna. Aquel d√≠a hubo un fallo t√©cnico y Beresheet se estrell√≥ contra la superficie del planeta. Llevaba dentro de ella una c√°psula del tiempo con informaci√≥n, s√≠mbolos nacionales, una copia de la Biblia, el testimonio de un sobreviviente del Holocausto, fragmentos de poemas de autores israel√≠es y dibujos de ni√Īos de Israel.

-¬ŅEn qu√© consisti√≥ espec√≠ficamente tu trabajo?

-Mi trabajo consiste en escribir software de simulaci√≥n, que se comportan como se comportar√≠an otros sensores, dada la orientaci√≥n de la nave, su velocidad y su posici√≥n con respecto a otros cuerpos celestes. La parte m√°s reconocida de mi trabajo en esta misi√≥n que tiene muchos bloques es la visualizaci√≥n en tres dimensiones. B√°sicamente, esta herramienta que se utiliza en el cuarto de control permite que se vea la sonda, la Tierra, la Luna, el Sol, se puede girar, hacer zoom in, zoom out, etc√©tera. Las simulaciones otorgan resultados que se traducen en n√ļmeros o gr√°ficos, pero, si visualiz√°s la sonda, te da mucho m√°s entendimiento de lo que est√° pasando.

-Fuiste voluntario, pero a√ļn as√≠ delegaron mucha responsabilidad en vos.

-Bueno, tengo un jefe, hay un director del bloque donde estaba, porque a veces ponen que soy el director, y no es así. Siempre fui voluntario. Estuve primero desde 2013 hasta 2015, cuando fui a estudiar a Praga un máster en Robótica. Sentía mucho cargo de conciencia de no ser parte de la misión cuando leía que avanzaba. Quería colaborar y entonces, como no estaba en Tel Aviv, les volví a escribir. Esta vez ya conocía gente en el centro y me dieron el teléfono de quien sería mi jefe. Me empezó a dar tareas encapsulables, con un principio y un fin. Empecé a escribir módulos. Ese fue mi trabajo desde 2017 hasta el lanzamiento de la sonda.

-¬ŅCon qu√© materiales constaste para poder realizar este trabajo?

-Un teclado y el monitor. Bueno, la computadora y los dedos. Nada m√°s.

-¬ŅQu√© descubriste de vos mismo en esta misi√≥n? Imagino que fue tambi√©n fue una exploraci√≥n personal.

-Sí, aprendí muchas cosas. Cuando me presenté como voluntario ese primer día, me atendió un tipo y le dije que tenía una idea. Yo había sido un poco autodidacto, pero él me escuchó y no dije una estupidez muy grande porque lo que se hizo no está muy lejos de lo que le comenté esa tarde. Además, me divertí un montón. Había épocas más intensas, otras menos.

-¬ŅQu√© diferencia sustancial hay en el hecho de que sea una empresa privada la que realice una misi√≥n de estas caracter√≠sticas?

-El hecho de que una empresa privada pueda hacer cosas as√≠ lo hace mucho m√°s eficiente. Esto no le cuesta nada al contribuyente, al ciudadano com√ļn, cuando antes quiz√° generaba m√°s pol√©mica: ¬Ņpor qu√© este dinero no va a educaci√≥n o a hospitales?

-Beresheet no pudo alunizar, ¬Ņpor qu√©?

-Llegó un poco más rápido de lo que pensábamos.

-¬ŅC√≥mo viven este resultado?

-Fue un éxito en un 99 por ciento. A la misión se la considera un logro muy grande. Sabemos qué fue lo que falló. Consideramos que hicimos una proeza muy grande, incluso aunque nos hayamos estrellado.

-¬ŅPiensan en una segunda misi√≥n?

-No lo sé. Hay muchas dudas porque no creemos que intentar lo mismo pueda generar el mismo impacto que generó la primera vez.

Es la sonda m√°s barata, peque√Īa y liviana que lleg√≥ a la Luna: cost√≥ US$100 millones, solo dos otorgados por el Estado
Es la sonda m√°s barata, peque√Īa y liviana que lleg√≥ a la Luna: cost√≥ US$100 millones, solo dos otorgados por el Estado

-¬ŅC√≥mo sigue tu vida despu√©s de Beresheet?

-Sigo con mi trabajo en mi startup y doy presentaciones donde me convoca SpaceIL, porque yo era uno de los pocos voluntarios en ingenier√≠a, no en educaci√≥n [Saikin particip√≥ de un evento en el Google for Startup Campus Madrid, realizado por The Artian, una empresa consultora en innovaci√≥n, en colaboraci√≥n con la embajada Israel√≠ en Espa√Īa].

-¬ŅC√≥mo se vivi√≥ esta misi√≥n en Israel?

-En Israel tenemos una festividad que se llama Purim. La gente va disfrazada a la escuela, al trabajo, por la calle. Por lo general, los disfraces son de personas o cosas que est√°n de moda. Muchos chicos se disfrazaron de Beresheet, no solo en Israel.

-Entonces, quedó algo muy notorio en sociedad, en especial en los más chicos.

-S√≠, quer√≠amos recrear el “efecto Apollo”, que es el est√≠mulo al estudio de las carreras de ciencia. Lo que se evidenci√≥ fue un aumento en la gente que se anot√≥ en carreras STEM (por sus siglas en ingl√©s que corresponden a Science, Technology, Engineering and Maths), entre el 20 y 30%. Lo llamamos el “efecto Beresheet”.

Crónicas marcianas

Eran los a√Īos 80 y √©l miraba dibujos animados de ciencia ficci√≥n, en especial Mazinger Z, su favorito. Por entonces, una fantas√≠a pueril; hoy, una realidad no muy alejada de su experiencia personal, ya que el anim√© contaba la historia de un grupo de cient√≠ficos expertos en rob√≥tica. Saikin es, para muchos, un h√©roe; para otros, un gran aventurero. Una vez dentro de SpaceIL, la organizaci√≥n con la que colaboraba desde la distancia, para aprender m√°s sobre la materia, tom√≥ en la Universidad de Praga un curso de gr√°fica computacional. “Le cont√© a mi profesor que era voluntario y que quer√≠a ayudar con ideas para llegar a la Luna, pero no me cre√≠a. Present√© para el trabajo final algo muy parecido a Beresheet. Me puso una C [aprobado, pero con lo justo]”.

En Cr√≥nicas marcianas (1950) -el libro de Ray Bradbury que tradujo Jorge Luis Borges al espa√Īol y al que le rinde homenaje La librer√≠a, de Pen√©lope Fitzgerald, luego convertido en pel√≠cula por Isabel Coixet- el autor estadounidense imaginaba c√≥mo ser√≠a el contacto entre dos mundos. De modo cronol√≥gico, estos cuentos narraban el primer encuentro de las expediciones humanas con los marcianos, luego la interacci√≥n entre dos naturalezas, las herramientas y armas de los extraterrestres (en especial, el dominio de las emociones y recuerdos que ellos ten√≠an sobre los humanos), la destrucci√≥n de la Tierra y la conquista de la Luna. Escritos antes de la llegada del hombre a la Luna, estos relatos planteaban enigmas que a√ļn hoy se mantienen sin resolver.

Parafraseando a Pink Floyd, la Luna no tiene un lado oscuro. Saikin corrige que aquello que no podemos ver se trata en realidad de “el lado oculto”. Hay tanto a√ļn por descubrir y por analizar que el primer objetivo que se propon√≠a Beresheet ni bien alunizara era acopiar toda la informaci√≥n que fuese posible sobre el planeta.

-¬ŅDe qu√© modo explic√°s la fascinaci√≥n por llegar a la Luna?

-A mí desde muy chiquito me gustó el espacio. Otros lo querrán hacer por el honor, por orgullo nacional, por la ciencia. No creo que nadie de los que participó en esta misión lo haya hecho por dinero, porque los sueldos están considerados más bajos que la media. Creo que la idea es la de participar de algo más grande que uno.

-¬ŅTe gustar√≠a viajar a la Luna?

-S√≠. Me gustar√≠a. No s√© si algo a largo plazo, no s√© si vivir√≠a en una base. Quiz√°s estar√≠a un par de d√≠as, pero despu√©s me gustar√≠a volver al planeta Tierra, con las monta√Īas nevadas, el mar para bucear, el asadito con los amigos. No s√© si soy el tipo de persona que se ir√≠a a vivir a una base.

-Bradbury se adelantaba a muchas voces y decía que el hombre querría conquistar la Luna porque estaba por destruir su propio planeta.

-S√≠, pero eso es mentira. Marte nunca va a ser tan habitable y aunque tengamos √©xito, nunca va a ser tan amigable para la raza humana. Por ejemplo, la temperatura oscila entre los -150¬į y los 150¬į.

-¬ŅExiste la vida extraterrestre?

-Creo que s√≠, pero no necesariamente tiene que ser m√°s inteligente que nosotros, o m√°s desarrollada a nivel tecnol√≥gico, pero creo tambi√©n que no est√° cerca, a lo que nosotros respecta estamos solos por los pr√≥ximos cientos de a√Īos y por las pr√≥ximas generaciones.

-Nosotros estamos desarrollando tecnolog√≠a para ir, ¬Ņy ellos? ¬Ņvienen? ¬Ņno vienen? ¬Ņvienen y no nos damos cuenta?

-No lo sé. No creo que hayan llegado acá. Las distancias son muy grandes, es de verdad difícil. Hay una teoría que dice que las civilizaciones cuando llegan a cierto punto tecnológico, se terminan autodestruyendo, como nosotros ahora con todo el efecto del calentamiento global, las civilizaciones llegan a un punto de madurez tecnológica que se destruyen.

-¬ŅPor qu√© un pa√≠s deber√≠a invertir en estas misiones?

-Hay inventos o tecnologías que nacieron en estos estudios y que no se aplican específicamente al espacio, pero sí a nuestra vida. Decir que la exploración espacial nos deja conocimientos es cierto. Los proyectos lunares, como el Apolo 11, fueron extremadamente caros. Me encanta que haya dinero para esto, porque es lo que me gusta a mí, pero quizás es un poco egoísta porque hay gente a la que no le interesa.

-¬ŅQu√© significa llegar a la Luna hace 50 a√Īos y qu√© pens√°s que significa hoy?

-La exploraci√≥n espacial hasta hace muy poco era dominio de gobiernos y ahora lo que estamos viendo una nueva era dorada de la exploraci√≥n espacial, a partir de que exploradores privados pueden poner sat√©lites en la Luna. Esta misi√≥n rompi√≥ muchos r√©cords, pero creo que lo que hicimos fue demostrarle a la gente que tambi√©n se puede so√Īar en grande, incluso en un pa√≠s peque√Īo.

ADEM√ĀS

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