Aviación urbana. La revolución de los taxis voladores se prepara para despegar

En el √ļltimo tiempo cada vez m√°s empresas avanzan con sus proyectos, aunquela falta de regulaci√≥nes una gran barrera

En octubre de 1908, en un campo ventoso en Farnborough, al sudoeste de Londres, un exshowman del Far West de nombre Samuel Cody, con un bigote con forma de manubrio, complet√≥ el primer vuelo oficial controlado de un aeroplano con motor en Gran Breta√Īa. Desde entonces muchas otras aeronaves pioneras, desde el Concorde hasta el Airbus A380 gigante, volaron en lo que se convirti√≥ en la muestra a√©rea bienal de Farnborough. El centro aeroespacial que organiza la muestra ahora se prepara para que otro tipo de aeronave revolucionaria se lance al cielo. Estas nuevas aeronaves se describen diversamente como taxis voladores, drones de pasajeros o, como los llama la industria, veh√≠culos de movilidad a√©rea urbana (UAM es la sigla en ingl√©s). Hay alrededor de 200 de estas naves en diversas fases de desarrollo en todo el mundo, seg√ļn expertos de la primera cumbre a√©rea urbana global reunidos a comienzos de este mes. Algunos prototipos ya realizan vuelos de prueba y los operadores esperan poder comenzar con los servicios comerciales en los pr√≥ximos a√Īos. Uber, con su servicio de llamada de veh√≠culos con una app, apunta a iniciar vuelos de pasajeros en Dallas, Los √Āngeles y Melbourne, Australia, para 2023.

Pero queda una cantidad de obst√°culos. “Nadie sabe realmente c√≥mo se va a dar”, admite Fran√ßois Sillion, jefe del Centro de Tecnolog√≠as Avanzadas en Par√≠s de Uber. Eso se debe a que los obst√°culos no son particularmente tecnol√≥gicos sino regulatorios. Las autoridades a√ļn est√°n elucubrando c√≥mo certificar que estas nuevas aeronaves son seguras, en particular dado que muchas volar√°n sin piloto, llevando pasajeros en lo alto, zumbando aut√≥nomamente por la ciudad.

Si bien los dise√Īos UAM son muchos y variados, tienen algunos aspectos comunes. Las aeronaves son invariablemente el√©ctricas, aunque algunas son h√≠bridas con un motor a combusti√≥n de respaldo. Por lo general despegan y descienden verticalmente, como un helic√≥ptero, pero a diferencia de un helic√≥ptero usan m√ļltiples rotores peque√Īos. Las versiones para dos y tres pasajeros pueden volar entre 30 y 160 kil√≥metros. Dado que los m√ļltiples rotores tienen motores el√©ctricos individuales, cada rotor puede ser controlado por sistemas de vuelo computarizados. Esto provee un alto nivel de estabilidad, haciendo en teor√≠a que cada aeronave sea m√°s f√°cil de conducir que un helic√≥ptero y m√°s f√°cil de automatizar. Cosa tranquilizadora, los m√ļltiples rotores tambi√©n significan que estas aeronaves pueden compensar r√°pidamente si uno o m√°s de sus motores falla.

Algunas aeronaves ya est√°n m√°s all√° de la fase experimental. El VoloCity de 18 rotores est√° siendo desarrollado por Volocopter, una firma alemana, basado en un prototipo que ya ha tenido numerosos vuelos de prueba. Uno de ellos fue un vuelo aut√≥nomo en Dubai hace menos de un mes. Geely, un fabricante chino de autos, que es tambi√©n due√Īo de Volvo, adquiri√≥ una participaci√≥n minoritaria en Volocopter y encabez√≥ una ronda de financiaci√≥n por US$55,1 millones para ayudar a llevar el VoloCity al mercado. La aeronave puede cargar dos personas (una de las cuales puede o no ser un piloto) m√°s equipaje por 35 km.

Otros tipos de taxis a√©reos usan un “ala giratoria”. Este tipo tiene m√ļltiples rotores montados en las alas, que giran hacia arriba para el despegue y aterrizaje vertical, pero se mueven hacia adelante para operar como un avi√≥n de ala fija con h√©lices para el vuelo. Esto ahorra energ√≠a e incrementa el alcance de la nave.

Pero detr√°s de todos estos planes acecha un problema m√°s. Es dif√≠cil obtener permisos de planos para helipuertos en algunas ciudades, en gran medida debido a objeciones por el ruido. Los taxis voladores, dado que son el√©ctricos, debieran resultar mucho m√°s silenciosos que los helic√≥pteros, pero a√ļn es probable que anden zumbando por los cielos, igual que los drones. Los l√≠deres de algunas ciudades, tales como Dubai, Guangzou y Singapur, pueden estar dispuestos a aceptar eso como el sonido del progreso. Otros quiz√°s no. Y debe recordarse que el ruido puede hacer que queden en tierra las ambiciones de muchos aviadores. Pese al atractivo del transporte supers√≥nico, al Concorde le cortaron las alas por el estruendo que hac√≠a al atravesar la barrera del sonido.

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