Ataques al coraz√≥n: por qu√© los humanos somos casi √ļnica especie que sufre esta condici√≥n

Las enfermedades del corazón son muy comunes en los humanos pero poco frecuentes en los animales Crédito: BBC Mundo

Las enfermedades cardiovasculares son la principal causa de muerte prematura (personas menores de 70 a√Īos) en todo el mundo, seg√ļn la Organizaci√≥n Mundial de la Salud.

Representan casi un tercio de las muertes cada a√Īo (17,9 millones), y se espera que esa cifra alcance los 23 millones para 2030.

En la mayoría de los casos, la causa es la aterosclerosis, la obstrucción de las arterias con depósitos de grasa que reducen el flujo sanguíneo a los órganos vitales.

Pero mientras que esta condici√≥n es com√ļn en los humanos, es “pr√°cticamente inexistente” en otros mam√≠feros, incluidos los chimpanc√©s con estilos de vida sedentarios.

También hay muy poca evidencia de que esto ocurra en las ballenas y los delfines.

Entonces, ¬Ņpor qu√© los humanos son m√°s propensos a sufrir ataques al coraz√≥n?

Un rasgo humano

En alg√ļn momento entre hace dos millones y tres millones de a√Īos, nuestros antepasados “perdieron” un gen.

Una mutaci√≥n gen√©tica les desactiv√≥ un gen llamado CMAH, y esta caracter√≠stica se transmiti√≥ a trav√©s de la cadena evolutiva hasta llegar al Homo sapiens, que apareci√≥ hace unos 200.000 a√Īos.

Seg√ļn un nuevo estudio de la Universidad de California, como resultado de esta mutaci√≥n, los humanos se han vuelto particularmente vulnerables a los ataques card√≠acos.

En estudios anteriores, Ajit Varki, uno de los autores de la investigación, ya había observado que la aterosclerosis es prácticamente inexistente en animales que no sean humanos.

En un experimento realizado hace diez a√Īos, se analizaron chimpanc√©s y otros mam√≠feros en cautiverio para ver si los factores de riesgo comunes a los humanos, como un estilo de vida sedentario, una dieta alta en grasas y colesterol y la presi√≥n arterial alta, podr√≠an provocar ataques card√≠acos en estos animales.

Pero no se registró nada significativo. Entre los chimpancés, los ataques cardíacos fueron poco frecuentes y no fueron causados por aterosclerosis.

Esto llevó a los investigadores a enfatizar que los animales solo sufren de la enfermedad cardiovascular si han sido modificados genéticamente para funcionar de manera similar a los humanos, o alimentados con cantidades no naturales de colesterol con fines científicos.

En la investigación actual, Varki y su equipo utilizaron ratones modificados genéticamente en los que el gen CMAH estaba inactivo, al igual que en los humanos. En otro grupo de ratones, el gen no fue modificado.

Aunque ambos grupos fueron alimentados de la misma manera y sometidos a la misma rutina, el grupo de ratones modificados genéticamente tenía al menos el doble de acumulación de grasa en su sangre.

La pérdida del gen CMAH hizo que los humanos tuvieran más predisposición a los ataques cardíacos Crédito: BBC Mundo

“La p√©rdida de CMAH en ratones aumenta claramente la predisposici√≥n al desarrollo de la aterosclerosis sin cambios en el peso corporal o los perfiles de l√≠pidos”, se√Īala el estudio.

“Estos datos indican que la p√©rdida evolutiva de CMAH puede haber contribuido al aumento de la predisposici√≥n a enfermedad cardiovascular en los humanos”.

Riesgos ligados a la carne roja

Los investigadores se√Īalan que hay varios factores de riesgo que aumentan las posibilidades enfermedades cardiovasculares en los seres humanos.

Incluyen la falta de actividad física, colesterol alto, la edad, diabetes, obesidad, tabaquismo y consumo de carnes rojas.

Sin embargo, en aproximadamente el 15% de los casos que ocurren por primera vez, estos factores no est√°n presentes, dice Varki.

“Esto puede ayudar a explicar por qu√© incluso los vegetarianos sin ning√ļn factor de riesgo cardiovascular obvio son a√ļn muy propensos a sufrir ataques card√≠acos y accidentes cerebrovasculares”, dice.

Pero el estudio incluye otras conclusiones que puede que no le resulten agradables a los consumidores de carnes rojas.

El gen CMAH produce un tipo de √°cido si√°lico llamado Neu5Gc, que est√° presente en la carne roja.

Después de que el gen CMAH fue desactivado en nuestros antepasados, los humanos tuvieron deficiencia de Neu5Gc, así que el cuerpo comenzó a tratar esta sustancia como si viniera del exterior.

El estudio da luces sobre las posibles relaciones entre el consumo de carnes rojas y el c√°ncer
El estudio da luces sobre las posibles relaciones entre el consumo de carnes rojas y el cáncer Crédito: BBC Mundo

Cuando consumimos altas cantidades de Neu5Gc presente en la carne roja, desencadenamos una respuesta inmune de los anticuerpos, que puede conducir a una inflamación crónica llamada xenosialitis.

Los investigadores asociaron esa inflamación con un mayor riesgo de cáncer y de enfermedad cardiovascular.

En el estudio, los ratones alimentados con una dieta rica en Neu5Gc sufrieron un aumento de 2,4 veces en la aterosclerosis.

En busca de nuevas conexiones

Los investigadores dicen que esta reacción inmunológica podría arrojar luz sobre los vínculos entre el alto consumo de carne roja y algunos tipos de cáncer, pero esta es un área que debe ser estudiada más a fondo.

Exactamente cuándo y cómo nuestros ancestros homínidos perdieron el gen CMAH que sintetiza Neu5Gc, sigue siendo un enigma.

Existen algunas hipótesis basadas en la selección natural, pero los investigadores dicen que no podemos descartar la posibilidad de un fenómeno aleatorio que se transmitió hasta que llegó al Homo sapiens.

Sin embargo, los cient√≠ficos saben que la p√©rdida del gen CMAH le dio a Homo sapiens al menos dos caracter√≠sticas √ļtiles: la capacidad de caminar largas distancias y la reducci√≥n de la fertilidad.

Varki cree que los nuevos descubrimientos sobre la pérdida del gen abrirán la puerta a nuevas terapias para tratar enfermedades cardiovasculares.

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